Portret - Stefaan Deraeve van La vie est belle: "Ik ben echt verliefd op bio"

21.02.2017
Schermafbeelding 2017 02 22 Om 15 49 41 © François De Heel
Dochter Nele, Stefaan Deraeve, zonen Karel en Lieven

La vie est belle is een bruisend West-Vlaams bedrijf bij Brugge dat heerlijke biologische vegetarische producten maakt, waaronder burgers, falafels en spreads. Het bedrijf wordt geleid door de dynamische Stefaan Deraeve. Dit jaar viert La vie est belle zijn 25ste bioverjaardag.


Het idee voor een eigen bedrijf ontsproot in Rwanda, waar Stefaan Deraeve en zijn vrouw Katrien Steeman een tijd woonden en werkten. Omdat er in hun streek geen vlees en nauwelijks groenten te vinden waren, begonnen ze zelf te tuinieren. 'Biologisch' tuinieren, want ook kunstmest was niet voorhanden. Zo werden ze ‘vegetariër uit noodzaak.’

Terug in België perfectioneerde Katrien haar recepten voor vegetarische bioburgers. Haar creatieve kookkunsten legden de basis voor La vie est belle. Het bedrijf heeft momenteel 25 mensen in dienst, waarvan 3 mensen in sociale tewerkstelling. Vorig jaar draaide het bedrijf een omzet van 2,5 miljoen euro.

We staken Stefaan Deraeve een microfoon onder de neus en vroegen hem naar het hoe en waarom van het 'schone leven'.

Verliefd

Wat zijn de centrale pijlers van je bedrijf?

Stefaan Deraeve: Wij ambiëren duurzaamheid in het hele proces. We gingen van vegetarisch naar biologisch, van biologisch naar ecologisch. Het gedachtengoed van bio is doortrokken van het begrip ‘zorg’, dat is willen zorgen voor iets. Dat willen wij vertalen in ons bedrijf, op alle vlakken. En dat gaat verder dan voeding maken. We wilden mensen die arbeidsbeperkt zijn een volwaardige plaats geven in het bedrijf. Dat is dan de sociale dimensie van onze visie. Zo hebben we een werkneemster met autismespectrum: 10 jaar geleden kwam ze als een schuchter musje hier binnen, en nu is ze assistent-teamverantwoordelijke inpak. Daar investeren we graag extra in.

“Lekker, authentiek, duurzaam. En verliefdheid! Dat zijn de kernwaarden van bio.”

Wat zijn voor jou de kernwaardes van bio?

Lekker, authentiek en duurzaam. En verliefdheid! Ik ben echt verliefd op bio. Ik vind dit zo'n mooi, prachtig, inspirerend project! Ik ga niet missioneren, ik kan alleen maar hopen dat andere mensen hetzelfde geluk voelen als ik. L'amour! De uitroep van Wim Lybaert “Amai, d'r zit veel liefde in bio”, die klopt als een bus.

Koop jij je grondstoffen voornamelijk bij lokale boeren?

Als je een gezond, eerlijk en kwalitatief product wil, dan is het echt goed dat je rechtstreeks contact hebt met mensen uit je buurt en daar directe banden mee smeedt. Wij zijn het idee genegen dat producten uit je directe omgeving gewoon goed zijn en herkenbaar voor je lichaam om op te nemen. We zoeken passie bij onze producent en leggen hem ook geen quota's op. Het is eerder: wat kan jij ons leveren? Soms is dat niet genoeg en moeten we dingen elders zoeken. We hopen wel dat het areaal aan biologische landbouwgrond uitbreidt dankzij inspirerende verhalen zoals dat van ons. Zo gebruiken we nu lokale bioquinoa uit Zulte! Het zijn kleine stappen, maar stap voor stap ... Ons klimaat blijkt bijvoorbeeld heel goed te zijn om biogierst te telen. Alleen moet iemand ermee beginnen.

La Vie 10 Kl

Lekkers

La vie est belle is gespecialiseerd in veggieburgers, maar maakt ook falafels en broodbeleg. Wat vind je zelf het lekkerste?

Nu vraag je aan een papa: wie van je kinderen zie je het liefst? Dat is niet fair! Maar om er eerlijk op te antwoorden: ik ben ongelooflijk trots op onze nieuwe quinoaburger, dat is gewoon wow, zo lekker. Ik vind hem een verovering op het vlak van smaak. Hij is ontwikkeld door de tweede generatie, door mijn zoon Lieven. Ik ken heel wat mensen die vlees eten en die zeggen: ja, ik eet dat graag, ik kan plantaardig gaan eten want dit is gewoon lekker. Ik ben ook heel trots op de manier waarop we die burger maken. We hebben bioquinoa in Vlaanderen gevonden, we werken samen met bioboerderij De Wassende Maan voor ingrediënten als rode biet en selder, we vonden hennepzaad in Lokeren, … Bijna alles lokaal!

Eet je zelf ook nog vlees?

Ik ben flexitariër, ik eet voor 90% vegetarisch. Maar ik ben niet dogmatisch. Als ik ergens vlees krijg voorgeschoteld, zal ik dat eten, want gastvrijheid is belangrijker dan mijn principes. En als ik er zelf voor kies, dan is het uiteraard biologisch vlees.

Waarin ligt volgens jou het grote verschil tussen biologische en gangbare burgers?

Het draait helemaal rond authenticiteit. Van de grond waarin groenten groeien tot de manier waarop we een veggieburger samenstellen en bakken. Het draait om zorg en liefde voor je product. Neem nu een biowortel: die blijft wat langer in de grond zitten, niet omdat hij nog meer zou groeien, maar omdat er in die laatste fase nog antioxidanten bijkomen. Op korte termijn doe je daar minder profijt mee. Maar op lange termijn komt dit de gezondheid ten goede.

"Het draait helemaal rond authenticiteit. Het draait om zorg en liefde voor je product."

Ook qua additieven en smaakstoffen is er een groot verschil. Je moet maar eens goed lezen wat er op de labels staat! In gangbare veggieburgers wordt soms gewerkt met een soort additief dat het volume, de smaak en de geur van de burger beïnvloedt. Omgekeerd kunnen we daardoor ook niet zomaar alles maken, want wij werken alleen met natuurlijke ingrediënten. Daardoor zijn sommige combinaties/texturen niet haalbaar. En ook al zijn sommige additieven toegelaten, dan nog doen we het niet. We blijven heel duidelijk in onze keuze van wat we als natuurlijk beschouwen.

De geheimen van de kok

Wat doe je om bioproducten als veggieburgers en boterhamsmeersels goed houdbaar te maken?

De burgers krijgen een hittebehandeling: ze worden gepasteuriseerd op 70°C. Qua verpakking werken we met Modified Atmosphere Packaging. Hoe gaat dat? Lucht bestaat uit zuurstof, stikstof en CO2. We halen de zuurstof uit de verpakking en voegen een gasmengsel van stikstof en CO2 toe om een klimaat te creëren dat ongunstig is voor bacteriën en schimmels. Wat er nog niet bestaat is een bioafbreekbaar materiaal dat geen zuurstof doorlaat. Als biobedrijf sponsoren wij wel een kenniscentrum dat hiervoor naar oplossingen zoekt, omdat we vinden dat we zoiets zelf moeten ondersteunen.

Gebruiken jullie ook soja om eiwit te vervangen? Soja wordt meestal geïmporteerd en telt daardoor veel voedselkilometers.

Soja werd lang als hét alternatief voor dierlijk eiwit beschouwd, maar is natuurlijk niet het enige. Je hebt zoveel mogelijkheden om plantaardige eiwitten te genereren: noten, zaden, bonen, peulvruchten, … Dus die zitten ook in onze producten. We gebruiken wel afgeleide producten op basis van soja, zoals tofu of shoyu, dat is een Oosterse smaakmaker.

Lveb Falafel

Innovatie troef

Jullie zijn heel sterk in het ontwikkelen van nieuwe producten. Jouw zoon Lieven is daar de voortrekker in – hij experimenteert graag in de keuken.

Zowel de consument als wijzelf zoeken naar vernieuwing. Innovatie is belangrijk voor kleine bedrijven. Lieven is kok en staat dus letterlijk in de keuken om nieuwe recepten te ontwikkelen. Vervolgens tekent hij ook de methodiek uit hoe dat product precies gemaakt moet worden.

Hoeveel tijd vraagt het om een nieuw product op de markt te brengen?

Het begint met een incubatieperiode. De productontwikkelaar loopt 4-5 maand met het idee rond. Dan nodigt hij wat vrienden uit, laat hen proeven, en afhankelijk van hun reactie gaat hij weer verder. En pas dan begint de implementatieprocedure in het bedrijf – waar halen we de ingrediënten, hoe gaan we dat verpakken en visueel op de markt brengen? Dat vraagt ook weer 4 à 5 maanden. Lieven is nu al een product aan het ontwikkelen voor 2018!

Heb je daarbij een streefdoel voor ogen?

We willen graag vernieuwen maar we hebben nu 12 basisproducten bij de burgers en dat willen we zo houden. Dus een nieuw product vervangt het minst goed verkopende. Zodat we de consument met een positief probleem opzadelen: "Wat zal ik nu weer kopen, want ze zijn allemaal even lekker" (lacht).

Waar droom je nog van?

Heb je nog een uurtje of twee? Nog van ontzettend veel! Ik zie nog zoveel kansen om dingen te doen. Ik zou nog graag een nieuw bedrijfsgebouw realiseren waar meer aandacht is voor de invloed van natuurlijk licht in de werkomgeving. Een bedrijf kan volgens mij ook waarden en netwerken ontwikkelen waardoor je weer op een ander pad komt. Het is een avontuurlijk pad waarvan je niet weet waar je uitkomt. Dat is toch een droom?

Meer info:

  • http://www.lavieestbelle.be
  • http://www.lavieestbelleblog.be
  • https://www.facebook.com/lavieestbelleBVBA
  • https://twitter.com/LVEBveggie